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Robert Merton Solow, nació en Brooklyn,  Nueva York el 23 de agosto de 1924, era el mayor de tres niños y sus padres fueron inmigrantes por lo que sus hermanas, su primo y Èl, fueron la primera generación de su familia en estudiar en una universidad. Según Robert Merton Solow, recibió una buena educación ya que asistió a los colegios públicos de Nueva York, en donde aprendió a tomar sus ideas más enserio, después de esto ganó una beca para Harvard, donde ingresó en 1924.

robert solow

Sus primeros estudios fueron en sociología, antropología y economía elemental, a los 18 años dejó sus estudios y se unió al ejército de los Estados Unidos, donde sirvió en el Norte de África y Cicilia.

Comenzó sus estudios universitarios en la Universidad de Harvard, donde demostró interés por la sociología, la antropología y la economía. Cuando cumplió la mayoría de edad se alistó en el ejército estadounidense y durante los tres años siguientes formó parte de los contingentes de tropas enviados al norte de África, Sicilia y la península italiana. Tras ser desmovilizado en 1945, retomó sus estudios en Harvard y consiguió la licenciatura poco más tarde.

En esta institución entró en contacto con Wasily Leontief, quien tuvo una gran influencia en su carrera profesional. Leontief, para quien Solow trabajó como investigador ayudante, fue quien le introdujo en los análisis estadísticos y cuantitativos. Tras obtener el grado de doctor en Ciencias Económicas por la Universidad de Harvard -con una tesis sobre la modelización de los cambios en la distribución de los salarios- se unió al cuerpo docente del departamento de Economía del Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT), donde comenzó su docencia en Estadística y Econometría. En este centro académico continuó con su carrera profesional, como profesor adjunto de Economía desde 1954 y como catedrático a partir de 1958.

En 1956 expuso su pensamiento económico en un artículo titulado “A contribution to the theory of economic growth”. Para Solow, el progreso técnico y la eficacia económica son los factores de mayor incidencia en el crecimiento económico, por encima de la acumulación de capital. En 1957 ingresó en el Centro de Estudios Avanzados de Ciencias Conductuales. A lo largo de la década de los años sesenta diversificó sus actividades, primero con la incorporación al Consejo de Consultores Económicos del presidente Lyndon Johnson en 1961 y después con su participación en la Comisión de Tecnología, Automatización y Progreso Económico, entre 1964 y 1965. A lo anterior sumó la presidencia de la Sociedad de Econometría en 1964.

Realizó estudios econométricos sobre las inversiones en capital fijo y sobre el impacto de la tecnología en el aumento de la productividad. Participó destacadamente en el gran Debate de las dos Cambridge.
Para Solow, el factor clave para lograr el crecimiento económico es el progreso técnico, que determina los salarios reales. Su modelo de crecimiento neoclásico es un modelo claramente dinámico donde el ahorro desempeña un importante papel. Con él, Solow calculó que cuatro quintas partes del crecimiento norteamericano eran atribuibles al progreso técnico. El análisis de Solow muestra que en los países avanzados la innovación tecnológica contrarresta los rendimientos decrecientes, obteniendo más producción, aún con la misma cantidad de capital y trabajo.
Solow considera que siendo el incremento de la desigualdad social un efecto lateral no deseado del crecimiento económico, este puede contrarrestarse mediante un gran énfasis en la inversión en capital humano y compatibilizar un rápido incremento de la productividad con dosis crecientes de equidad.

Algunas de las obras de Solow son las siguientes:

  • A Contribution to the Theory of Growth en Quarterly Journal of Economics, febrero 1956.
  • Technical Change and the Aggregate Production Function en Review of Economic and Statistics, agosto 1957.
  • Growth Theory: An Exposition, Oxford University Press, 1969.
  • Price Expectations and the Behaviour of the Price Level (1970)
  • Teoría del Crecimiento (1970) Versión española en Fondo de Cultura Económica, México, 1976.