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Los acuerdos de Bretton Woods son las resoluciones de la conferencia monetaria y Financiera de las Naciones Unidas, realizada en el complejo hotelero de Bretton Woods, (Nueva Hampshire, Estados Unidos), entre el 1 y el 22 de julio de 1944, donde se establecieron las reglas para las relaciones comerciales y financieras entre los países más industrializados del mundo. En él se decidió la creación del Banco Mundial y del Fondo Monetario Internacional y el uso del dólar como moneda internacional. Estas organizaciones se volvieron operativas en 1946. Bretton Woods trató de poner fin al proteccionismo del período 1914-1945, que se inicia en 1914 con la Primera Guerra Mundial. Se consideraba que para llegar a la paz tenía que existir una política librecambista, donde se establecerían las relaciones con el exterior.

En el mismo se establecieron las bases futuras de un nuevo orden económico mundial que ha regido las relaciones financieras y comerciales entre los países más industrializados.

En aquella reunión las dos cabezas visibles eran Gran Bretaña y los Estados Unidos, representadas sobre todo por dos grandes pensadores del siglo XX: John Maynard Keynes y el norteamericano Hayy Dexter. Sin embargo, a la hora de la verdad, los resultados finales acabaron por dar la razón al estadounidense que consiguió que gran parte de sus propuestas fueran aceptadas, y convirtió a Estados Unidos en el centro del orden económico mundial.

Fueron 44 los países intervinientes en aquella reunión, aunque hubo situaciones extrañas como la de India, que formaba parte de los británicos, o el bloque comunista que lideró la URSS y que se opuso a firmar los Acuerdos. Por su parte, China, que sí lo ratificó, se retiró en el año 1949, tras la revolución maoísta.

Se aquellas reuniones salieron acuerdos vitales para el futuro económico. El dólar se convirtió en la moneda de referencia. El sistema monetario internacional fijó un tipo de cambio estable referencia a la divisa norteamericana. Para ello, se adoptó un sistema que relacionaba las divisas con el oro. EE.UU fijaba el valor del oro en 35 dólares, a cambio de poder cambiar su divisa por oro siempre a ese precio y sin límites. El resto de países fijarían el valor de sus monedas respecto del dólar y con una banda de fluctuación del 1%. Eran las ventajas de poseer el 80% de las reservas mundiales de oro. De este modo, y al fijarse el dólar como patrón de referencia, se desechó una de las más fuertes propuestas del economista inglés Keynes, quien propugnaba la creación de una nueva divisa internacional, el bancor.

Este tipo de sistema requería de un organismo internacional que se encargara de vigilar y supervisar toda la operatoria: el Fondo Monetario Internacional (idea de Dexter) y el Banco Mundial, que, en un contexto de gran preocupación ante los destrozos de la guerra, se llamó en un primer momento Banco Internacional para la Reconstrucción y el Desarrollo.

Por último, Bretton Woods aportó el Acuerdo General de Aranceles y Comercio (conocido como GATT, por sus siglas en inglés). Esta medida supuso un revés para quienes aspiraban a conseguir un organismo mucho más poderoso que regulase el comercio internacional. En 1995, el proceso culminaría con la creación de la Organización Mundial del Comercio. Fue un epílogo de la reunión que, 51 años antes, había reunido a más de 700 reresentantes de la mayoría de los estados de la Tierra en un tranquilo hotel de las montañas de New Hampshire.